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Éléments inconnus

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Les éléments que je n’ai pas isolés, n’allez surtout pas croire, Messieurs, qu’ils soient pure invention. Bien au contraire (que cela une bonne fois soit dit) ils sont comme en solution dans les composés naturels. Ils existent dans les roches, par atomes, par groupes d’atomes, par cristaux entiers dans certains cas. Mais il y a autour d’eux tant d’inutile gangue, ils sont pris dans une telle surabondance de matière oxydée, que moi-même à vrai dire, malgré tous mes efforts, n’ai pas encore réussi à les purifier, à les analyser. Le tableau en fait me paraît parsemé de lacunes, ce qui fait de mon travail une longue traque, la recherche têtue de tous ces insaisissables éléments incontestablement nécessaires à une classification exhaustive.

Dmitri Ivanovitch Mendeleïev, Pourquoi je n’ai pas terminé mon tableau, discours à l’Académie des Sciences de Saint-Pétersbourg, 1870.